¿Qué es Ceteris Paribus?

Ceteris paribus, literalmente «manteniendo constantes otras cosas», es una frase latina que se traduce comúnmente al español como «todo lo demás es igual». Supuesto dominante en el pensamiento económico dominante, actúa como una indicación taquigráfica del efecto de una variable económica sobre otra, siempre y cuando todas las demás variables sigan siendo las mismas.

Comprender Ceteris Paribus

En los campos de la economía y las finanzas, ceteris paribus se utiliza a menudo cuando se presentan argumentos sobre la causa y el efecto. Un economista podría decir que el aumento del salario mínimo aumenta el desempleo, el aumento de la oferta de dinero causa inflación, la reducción de los costos marginales aumenta las ganancias económicas de una empresa, o el establecimiento de leyes de control de alquileres en una ciudad hace que disminuya la oferta de viviendas disponibles.

Puntos claves

  • Ceteris paribus es una frase latina que generalmente significa «todas las demás cosas son iguales».
  • En economía, actúa como una indicación taquigráfica del efecto que una variable económica tiene sobre otra, siempre y cuando todas las demás variables sigan siendo las mismas.
  • Muchos economistas confían en ceteris paribus para describir las tendencias relativas de los mercados y construir y probar modelos económicos, aunque no está exenta de defectos.

Las suposiciones Ceteris paribu ayudan a transformar una ciencia social por lo demás deductiva en una ciencia «dura» metodológicamente positiva. Crea un sistema imaginario de reglas y condiciones a partir de las cuales los economistas pueden perseguir un fin específico. En otras palabras, ayuda al economista a eludir la naturaleza humana y los problemas del conocimiento limitado.

La mayoría de los economistas, aunque no todos, confían en ceteris paribus para construir y probar modelos económicos. En lenguaje sencillo, significa que el economista puede mantener constantes todas las variables del modelo y jugar con ellas una por una. Ceteris paribus tiene sus limitaciones, especialmente cuando tales argumentos se superponen unos a otros. Sin embargo, es una forma importante y útil de describir las tendencias relativas de los mercados.

Ejemplos de Ceteris Paribus

Suponga que quiere explicar el precio de la leche. Con un poco de reflexión, se hace evidente que los costos de la leche están influenciados por numerosas cosas: la disponibilidad de vacas, su salud, los costos de alimentar a las vacas, la cantidad de tierra útil, los costos de posibles sustitutos de la leche, el número de proveedores de leche, el nivel de inflación en la economía, las preferencias de los consumidores, el transporte, y muchas otras variables. Así que un economista aplica ceteris paribus, que esencialmente dice que si todos los demás factores permanecen constantes, una reducción en la oferta de vacas productoras de leche hace que el precio de la leche suba.

Como otro ejemplo, tomemos las leyes de la oferta y la demanda. Los economistas dicen que la ley de la demanda demuestra que ceteris paribus (todo lo demás es igual), más bienes tienden a ser comprados a precios más bajos. O que, si la demanda de un producto determinado supera la oferta del producto, ceteris paribus, es probable que los precios suban.

La naturaleza complicada de la economía dificulta la contabilización de todas las variables posibles que determinan la oferta y la demanda, por lo que los supuestos ceteris paribus simplifican la ecuación para que el cambio causal pueda ser aislado.

Ceteris paribus es una extensión del modelado científico. El método científico se basa en identificar, aislar y probar el impacto de una variable independiente sobre una variable dependiente. Dado que las variables económicas sólo pueden aislarse en la teoría y no en la práctica, ceteris paribus sólo puede resaltar tendencias, no absolutas.

Historia de Ceteris Paribus

Dos publicaciones importantes ayudaron a trasladar la economía de una ciencia social deductiva basada en observaciones y deducciones lógicas a una ciencia natural empíricamente positivista. El primero fue Elementos de Economía Pura de Léon Walras en 1874, que introdujo la teoría del equilibrio general. El segundo fue The General Theory of Employment, Interest, and Money de John Maynard Keynes en 1936, que creó la macroeconomía moderna.

En un intento de asemejarse más a las «ciencias duras» académicamente respetadas de la física y la química, la economía se volvió intensiva en matemáticas. Sin embargo, la incertidumbre variable era un problema importante; la economía no podía aislar variables controladas e independientes para las ecuaciones matemáticas. También hubo un problema con la aplicación del método científico, que aísla variables específicas y prueba su interrelación para probar o refutar una hipótesis. La economía no se presta naturalmente a la comprobación de hipótesis científicas. En el campo de la epistemología, los científicos pueden aprender a través de experimentos de pensamiento lógico, también llamados deducción, o a través de la observación empírica y las pruebas, también llamadas positivismo. La geometría es una ciencia lógicamente deductiva. La física es una ciencia empíricamente positiva.

Desgraciadamente, la economía y el método científico son naturalmente incompatibles. Ningún economista tiene el poder de controlar a todos los actores económicos, mantener todas sus acciones constantes y luego realizar pruebas específicas. Ningún economista puede siquiera identificar todas las variables críticas en una economía dada. Para cualquier evento económico dado, podría haber docenas o cientos de variables independientes potenciales.

Entra en ceteris paribus. Los economistas de la corriente principal construyen modelos abstractos en los que pretenden que todas las variables se mantienen constantes, excepto la que quieren probar. Este estilo de fingir, llamado ceteris paribus, es el quid de la teoría del equilibrio general. Como escribió el economista Milton Friedman en 1953, «la teoría debe ser juzgada por su poder predictivo para la clase de fenómenos que pretende «explicar.»» Al imaginar que todas las variables excepto una se mantienen constantes, los economistas pueden transformar las tendencias deductivas relativas del mercado en progresiones matemáticas absolutamente controlables. La naturaleza humana es reemplazada por ecuaciones equilibradas.

Ventajas de Ceteris Paribus

Supongamos que un economista quiere demostrar que un salario mínimo causa desempleo o que el dinero fácil causa inflación. No es posible que pueda establecer dos economías de prueba idénticas e introducir una ley de salario mínimo o empezar a imprimir billetes de dólar.

Por lo tanto, el economista positivo, encargado de poner a prueba sus teorías, debe crear un marco adecuado para el método científico, aunque esto signifique hacer suposiciones muy poco realistas. El economista asume que los compradores y vendedores son los que toman los precios y no los que los hacen. El economista también asume que los actores tienen información perfecta sobre sus elecciones, ya que cualquier indecisión o decisión incorrecta basada en información incompleta crea una laguna en el modelo.

Si los modelos producidos en la economía ceteris paribus parecen hacer predicciones precisas en el mundo real, el modelo se considera exitoso. Si los modelos no parecen hacer predicciones precisas, se revisan.

Esto puede hacer que la economía positiva sea difícil; pueden existir circunstancias que hagan que un modelo parezca correcto un día, pero incorrecto un año después. Algunos economistas rechazan el positivismo y aceptan la deducción como el principal mecanismo de descubrimiento. La mayoría, sin embargo, acepta los límites de los supuestos paribus ceteris, para hacer que el campo de la economía se parezca más a la química y menos a la filosofía.

Críticas a Ceteris Paribus

Las suposiciones paribus de Ceteris están en el centro de casi todos los modelos microeconómicos y macroeconómicos principales. Aún así, algunos críticos de la economía dominante señalan que ceteris paribus da a los economistas la excusa para eludir los problemas reales sobre la naturaleza humana. Los economistas admiten que estas suposiciones son muy poco realistas, y sin embargo estos modelos conducen a conceptos como curvas de utilidad, elasticidad cruzada y monopolio. La legislación antimonopolio se basa en argumentos de competencia perfectos. La escuela austriaca de economía cree que las suposiciones ceteris paribus han ido demasiado lejos, transformando la economía de una ciencia social útil y lógica en una serie de problemas matemáticos.

Volvamos al ejemplo de la oferta y la demanda, uno de los usos favoritos de ceteris paribus. Todos los libros de texto introductorios a la microeconomía, en particular Samuelson (1948) y Mankiw (2012), muestran gráficos estáticos de la oferta y la demanda en los que los precios se dan tanto a los productores como a los consumidores; es decir, a un precio dado, los consumidores demandan y los productores suministran una cierta cantidad. Este es un paso necesario, al menos en este marco, para que la economía pueda asumir las dificultades en el proceso de descubrimiento de precios.

Pero los precios no son una entidad separada en el mundo real de productores y consumidores. Más bien, los consumidores y los propios productores determinan los precios basándose en cuánto valoran subjetivamente el bien en cuestión frente a la cantidad de dinero por la que se comercia. En 2002, el asesor financiero Frank Shostak escribió que este marco de oferta y demanda está «separado de los hechos de la realidad». En lugar de resolver situaciones de equilibrio, argumentó, los estudiantes deben aprender cómo surgen los precios en primer lugar. Afirmó que cualquier conclusión o política pública posterior derivada de estas representaciones gráficas abstractas es necesariamente errónea.

Al igual que los precios, muchos otros factores que afectan a la economía o a las finanzas están en continuo cambio. Estudios o pruebas independientes pueden permitir el uso del principio ceteris paribus. Pero en realidad, con algo como el mercado de valores, uno no puede asumir nunca que «todas las demás cosas son iguales». Hay demasiados factores que afectan a los precios de las acciones que pueden cambiar constantemente, y de hecho lo hacen; no se puede aislar sólo uno.

Ceteris Paribus contra Mutatis Mutandis

Aunque algo similar en aspectos de asunción, ceteris paribus no debe confundirse con mutatis mutandis, traducido como «una vez que se han realizado los cambios necesarios». Se utiliza para reconocer que una comparación, como la comparación de dos variables, requiere ciertas alteraciones necesarias que no se dicen debido a su obviedad.

Por el contrario, ceteris paribus excluye todos y cada uno de los cambios, excepto los que se detallan explícitamente. Más específicamente, la frase mutatis mutandis se encuentra en gran medida cuando se habla de contrafactuales, utilizada como abreviatura para indicar los cambios iniciales y derivados que se han discutido previamente o que se supone que son obvios.

La diferencia última entre estos dos principios contrastantes se reduce a la correlación versus la causalidad. El principio de ceteris paribus facilita el estudio del efecto causal de una variable sobre otra. Por el contrario, el principio de mutatis mutandis facilita el análisis de la correlación entre el efecto de una variable sobre otra, mientras que otras variables cambian a voluntad.

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